Graxas de litio: Produção norteamericana caiu em 2019

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Graxas de Lítio perdem participação no mercado

A produção norte-americana de graxas lubrificantes teve uma queda de 2018 a 2019, de acordo com uma pesquisa do National Lubricating Grease Institute dos Estados Unidos. A graxa espessada com lítio está lentamente perdendo participação de mercado globalmente, caindo de quase 76% em 2016, para 70% em 2019. Os sabões de cálcio ocuparam a maior parte dessa diferença, passando de 10% em 2016 para 15% em 2019.

Essa mesma tendência, embora mais fraca, é vista no mercado norte-americano, onde o lítio caiu de 69% para 66% e o cálcio subiu de 10% para 13% entre 2016 e 2019.

No Canadá, México e Estados Unidos, 45 empresas relataram um total de 208 mil toneladas de produção de graxa em 2019. Houve uma queda de 9% em relação a 2018, embora cerca de 3% se deva ao abandono dos participantes da pesquisa, escreveu Chuck Coe na carta de apresentação do relatório da pesquisa. Coe é presidente da Grease Technology Solutions, empresa independente de pesquisa e consultoria que realiza a pesquisa em nome da NLGI.

Os totais globais registraram um aumento de apenas 0,2%, ou 2,1 mil toneladas, para 1,18 milhão de toneladas em 2019.

Coe adverte os leitores sobre a comparação dos totais dos dados atuais diretamente aos anos anteriores, pois os participantes podem mudar de ano para ano. Para a América do Norte e algumas outras regiões, no entanto, a pesquisa inclui dados comparativos, comparando números relatados em anos diferentes pelos mesmos conjuntos de empresas.

Sabões de Lítio continuam na liderança apesar da queda 

Os sabões de lítio continuam sendo os espessantes de maior escolha, representando 65% da produção relatada na América do Norte. O complexo de lítio é particularmente popular na região, representando 42% das graxas.

Os sabões de cálcio ficam em segundo lugar, com 13%, seguidos pelos sabões de alumínio com 8%. Outros espessantes representam 12% da produção combinada. Esta proporção tem estado praticamente inalterada a partir de 2018.

Os preços do hidróxido de lítio aumentaram nos últimos anos, graças à forte demanda por baterias de íons de lítio em dispositivos eletrônicos e veículos elétricos, embora os produtores tenham visto uma recuperação no final de 2019 devido a um aumento significativo no volume comercializado.

“Tanto a produção de lítio quanto o complexo de lítio estão em declínio na América do Norte, enquanto o complexo de alumínio, o sulfonato de cálcio e o cálcio anidro têm aumentado”, disse Coe. “Os sabões de cálcio hidratado e anidro são mais baratos e têm boa resistência à água, mas não são tão versáteis quanto as graxas de lítio. Os sulfonatos de cálcio não são mais baratos, mas oferecem excelente resistência à água e melhor capacidade de carga em comparação com as graxas de lítio.

“O que é intrigante para mim é que, embora a produção global de poliureia continue aumentando, ela vem diminuindo no mercado norte-americano”, observou Coe.

Óleos básicos em destaque

Setenta e sete por cento das graxas da região foram feitas com óleo básico convencional no ano passado, abaixo dos quase 81% em 2018. Quase 16% foram feitos com bases sintéticas, acima dos 13% em 2018. Os fluidos semissintéticos responderam por menos de 1%, e os fluidos de base biológica aumentaram de 0,61% em 2018 para 0,83% em 2019.

Isso está de acordo com o resto do mundo. “Os dados do óleo básico mostram uma tendência contínua de aumentar o uso de sintéticos, semissintéticos e de base biológica”, escreveu Coe no relatório.

A produção na América Central e do Sul e no Caribe mudou muito pouco em relação a 2018.

A produção da região é bastante homogênea, com graxas de lítio representando 92%. As graxas de cálcio representaram os únicos outros volumes significativos, com pouco mais de 6% da produção.

A América Central e do Sul e o Caribe usavam fluidos básicos convencionais quase que exclusivamente, com fluidos sintéticos e semissintéticos juntos representando apenas 1% da produção. Nenhuma produção de graxa de base biológica foi relatada.

No futuro, Coe prevê que a pesquisa do próximo ano mostrará claramente os efeitos da pandemia de COVID-19 na indústria de graxa. “Com base na dificuldade em obter respostas este ano para a pesquisa de 2019 e nos declínios na demanda observados em muitos artigos do setor este ano, espero ver um declínio significativo na produção da pesquisa de 2020”.